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El ojo de Dios

La Nebulosa de la HéliceNebulosa Helix o NGC 7293, y en ocasiones llamada El ojo de Dios o El ojo de gato, es una nebulosa planetaria en la constelación de Acuario, a unos 680 años luz de distancia. Es una de las nebulosas planetarias más próximas a la Tierra y fue descubierta por Karl Ludwig Harding antes de 1824. Su aspecto es muy similar a la Nebulosa del Anillo(M57) y sus características físicas son parecidas a las de la Nebulosa Dumbbell (M27).

La nebulosa Helix está compuesta de las capas exteriores de una estrella moribunda. La estrella remanente es una enana blanca. En las fases finales de su vida, alguna vez fue como nuestro sol.

El infrarrojo del telescopio Spitzer puede ver a través del polvo, y revela filamentos de material expulsado por la estrella. Si la estrella tenía planetas alrededor, estos fueron tragados cuando se expandió. Lo que queda de la estrella en el centro, brilla en luz infrarroja debido a un disco de polvo. Este seguramente fue producido por cometas que sobrevivieron la muerte de la estrella.

Hasta ahora, la nebulosa Helix es uno de los pocos sistemas con estrellas muertas en los que se ha encontrado evidencia de la presencia de cometas. Nuestro sol se convertirá en una nebulosa parecida cuando muera, en aproximadamente cinco mil millones de años.

El brillo verde azulado del centro de la nebulosa Helix está producido por los átomos de oxígeno que brillan bajo los efectos de una intensa radiación ultravioleta producida por la estrella central a 120.000 °C y el gas caliente que la rodea. Hacia el exterior de la estrella, es más notorio el color rojo del hidrógeno y el nitrógeno.

A pesar de su gran tamaño aparente, es un objeto difícil de ver debido a su difusión, requiriendo cielos oscuros y el uso de instrumentos lo más luminosos posible, como unos prismáticos o un telescopio funcionando a bajos aumentos.

Otras imágenes asombrosas del telescopio Spitzter en su web.

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